Le Stratolaunch, le plus gros avion au monde, vient de réaliser son premier vol d’essai, samedi 13 avril. Cet avion est destiné à être utilisé comme plate-forme de lancement pour la fusée aéroportée de Northrop Grumman, la Pegasus XL.

Il aura fallu 8 années de développement avant de franchir cette étape significative pour cet avion hors normes. Le plus gros avion du monde s’est envolé depuis la base aérienne dans le désert du Mojave, en Californie. L’avion est monté à une altitude de 15.000 pieds avec une vitesse de pointe de 280 km/h.

Le but de ce premier vol était de réaliser plusieurs manœuvres pour évoluer les performances de l’appareil et de s’assurer de la concordance avec les vols effectués en simulation. Après un vol de 2 heures, les résultats étaient concluant avec des systèmes qui “fonctionnaient comme une montre” et l’appareil a réussi a atterrir “sur la marque” après quelques passages à basse altitude.

Le vol était fluide et c’est tout ce dont vous souhaitez lors d’un premier vol. [Le Stratolaunch] a volé aussi bien que nous l’avions simulé et prédit.”, a déclaré Evan Thomas, le pilote d’essai.

Capable de transporter près de 230 tonnes grâce à son double fuselage, le Stratolaunch a été principalement conçu pour envoyer des lanceurs spatiaux à une altitude de 10 kilomètres. Sa mise en service est prévue pour l’horizon 2022.