Le film “Chérie, j’ai rétréci les gosses” deviendra peut-être bientôt une réalité grâce à cette technologie.

Les films “L’Homme qui rétrécit”, “Chérie, j’ai rétréci les gosses” ou plus récemment “Downsizing” avec Matt Damon et “Ant-Man” s’amusent à montrer des personnages et objets miniaturisés. Bientôt, la fiction pourrait devenir réalité grâce aux recherches du MIT, qui a trouvé comment réduire la taille de n’importe quel objet grâce à une nouvelle technologie.

Les chercheurs de l’institut de recherche américain spécialisé dans les domaines de la science et de la technologie sont parvenus à réduire la taille d’un objet à une échelle nanométrique. La technique consiste à réduire des matériaux en agissant sur la déshydratation d’un gel polymère.

Il s’agit d’une technique de microscopie déjà existante qui a été revue, et qui consiste à la base à envelopper un tissu dans un gel expansif pour obtenir un grossissement du tissu et pouvoir l’observer avec un microscope classique. Il suffit alors d’inverser le processus pour obtenir une réduction.

D’abord, on plonge dans un bain de fluorescéine un support fabriqué avec un hydrogel de polyacrylate, qui est un polymère ultra-absorbant (notamment présent dans les couches pour bébé). Chaque molécule de fluorescéine est fixée à un endroit très précis grâce à un rayon laser pour dessiner le « plan 3D » de l’objet désiré. Cela permet “d’attacher à cet endroit toutes sortes de matériaux, comme un morceau ADN, un point quantique ou une nanoparticule d’or”, comme l’explique le professeur en technologie biologique et sciences cognitives Edward Boyden sur le site du MIT. C’est alors qu’est ajouté un acide sur l’hydrogel, qui va se déshydrater, et provoquer une contraction. Chaque dimension de l’objet peut alors être divisé par 10, avec une miniaturisation actuellement possible jusqu’à 1/1.000e. Les chercheurs, qui assurent pouvoir miniaturiser n’importe quel objet par ce procédé, espèrent pouvoir aller jusqu’à une diminution de l’ordre de 8.000 fois.

N’espérez toutefois pas pouvoir vous procurer une machine à rétrécir de sitôt. Les applications de cet ingénieux dispositif sont avant tout destinées au monde scientifique ou industriel, notamment du côté de la robotique et de la médecine.